Charles Dickens (1812-1870)

de Christiane Wilms

Charles Dickens (1812 – 1870)

de Christiane Wilms

Charles Dickens, plus précisément Charles John Huffam Dickens, était déjà célébré et vénéré de son vivant. Sur le plan littéraire, il représentait son époque et ses courants politiques, sociaux et culturels – à sa manière bien particulière.

La superstar de la littérature victorienne est née en 1812 près de Portsmouth, mais a passé la majeure partie de son enfance à Londres. Son père, un employé aux ambitions plus élevées, se montra trop désinvolte avec l’argent qu’il gagnait et se retrouva en prison pour dettes. Charles, âgé de douze ans seulement, a dû quitter l’école et travailler dans une usine de cirage de chaussures. Cette expérience l’a beaucoup affecté et humilié, l’opprobre de sa jeunesse a résonné toute sa vie dans ses œuvres. C’était typique de lui, il transformait toujours les expériences profondes de sa vie ou les connaissances qui l’avaient impressionné en motifs littéraires.

Portsmouth, Blick auf die Altstadt; © 921563

Jeune homme, Charles Dickens a flirté avec le métier d’acteur, a travaillé dans un cabinet d’avocats, comme journaliste et comme chroniqueur judiciaire. En 1836, il publie les Esquisses sous le pseudonyme de Boz (voir ci-dessus) et se fait un premier nom en tant qu’écrivain. Cette année-là, il épousa également Catherine Hogarth, avec laquelle il eut dix enfants. En 1858, il se sépare de Catherine. L’une des raisons était sans doute son amante secrète Ellen Ternan, la seconde étant que Catherine était devenue dépressive et avait perdu son apparence florissante à cause des nombreuses naissances et de la vie dans l’ombre de son célèbre mari.

« Les Pickwickiens », publié en 1837, a rendu Charles Dickens célèbre d’un seul coup. Suivirent des romans historiques (« Une histoire de deux villes »), des romans réalistes, des romans de formation, des récits de voyage (« Le voyage italien » « Notes d’Amérique ») et, à Noël, des histoires volontiers effrayantes et émouvantes (« Un chant de Noël en prose », « Le maudit »).

Au total, Dickens a écrit 15 romans ainsi que de nombreuses nouvelles, des essais, des pièces de théâtre et il a fondé deux revues (« Household Words », « All The Year Round »).

Avec « Bleak House », Dickens a poursuivi les histoires de détectives développées par Edgar Allan Poe et Wilkie Collins à partir des romans d’horreur populaires. Vers la fin de sa vie, il créa un « vrai » roman policier avec « Le secret d’Edwin Drood » (1870), mais ne put malheureusement pas l’achever.

Ses contemporains appréciaient chez lui et dans ses œuvres l’humour parfois grotesque, l’imagination débordante, les descriptions de destins larmoyants ou de crimes sombres et macabres, sa critique des maux sociaux ou politiques.

Avec cet auteur, ils pouvaient rire, se moquer, compatir et pleurer, s’indigner, s’effrayer ou trembler de tension. Dickens a également gagné les classes moyennes et inférieures comme lecteurs, car elles jouaient un rôle prépondérant dans ses romans critiques sur la société (« Oliver Twist », « David Copperfield ») – une nouveauté à l’époque victorienne. Les gens simples pouvaient lire sur eux-mêmes et sur leur quotidien et pouvaient même s’offrir les romans, car ils paraissaient sous forme de suites dans des magazines et étaient moins chers que les livres.

Et c’est ainsi que Dickens gagnait très bien sa vie grâce à ses œuvres, il pouvait s’offrir une vie confortable à lui et à sa famille et continuer à payer les dettes de son père.

Dickens connaissait personnellement de nombreuses personnalités de son époque, il avait des amis dans les milieux politiques, parmi les nobles, les écrivains, les acteurs et les journalistes, et ce dans le monde entier. Peut-être était-ce dû au fait que les intérêts de Dickens étaient très diversifiés – il observait les gens de très près, faisait du théâtre amateur, aimait voyager fréquemment et se présentait lui-même et ses œuvres lors de tournées en Angleterre, en Écosse, en Irlande et en Amérique.

Der alte Kuriositätenladen in der Portsmouth Street, London; © lenschanger

En 1869, Dickens a été victime d’une première attaque cérébrale lors d’une tournée, puis d’une seconde en 1870. L’écrivain exceptionnel est mort à seulement 58 ans, surmené et affaibli.

Charles Dickens repose à l’abbaye de Westminster à Londres.

Littérature

1. Hans-Dieter Gelfert, »Charles Dickens, der Unnachahmliche«, Biographie, 375 Seiten, über 70 Abbildungen, erschienen 2011 im C.H.Beck Verlag München.

2. »Charles Dickens in London«, Bernd Erhard und Angelika Fischer, Edition A•B•Fischer, erschienen 2020, Berlin.

3. britannica.com/biography/Charles-Dickens-British-novelist.

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