Sigfrid Karg-Elert

de Anja Weinberger

Sigfrid Karg-Elert – l’un des grands compositeurs « oubliés ».

Siegfried est né en 1877 à Oberndorf am Neckar, l’un des 12 enfants de la famille Karg. Le petit garçon de trois ans montrait déjà un enthousiasme presque maladif pour les cloches et pouvait être occupé pendant des heures avec des chiffres et des calculs.

En 1883, la famille déménagea à Leipzig, où Siegfried, âgé de 11 ans, chanta dans le chœur de l’église Johannis. On y remarqua son oreille absolue et le chef de chœur Bruno Röthig soutint le jeune talent de son mieux.

Malgré tout son enthousiasme pour la musique, il dut, selon le souhait de ses tuteurs, fréquenter l’école normale de Grimma. Pendant son temps libre, il se consacre cependant au hautbois, au piano et à la composition et finit par décrocher un poste de hautboïste dans l’orchestre municipal de Markranstadt.

En 1896, il présenta quelques œuvres au chef d’orchestre et compositeur Emil Nikolaus von Reznicek, très connu à l’époque, qui lui accorda immédiatement une bourse d’études pour le Conservatoire de Leipzig.

A partir de 1901, il vécut à Weimar en tant que professeur de piano et pianiste. Il changea alors de nom en supprimant les deux E de son prénom et en ajoutant au nom de famille le nom de jeune fille de sa mère. En procédant ainsi, il espérait éviter d’éventuelles connotations juives, et la seconde option lui semblait tout simplement plus intéressante pour attirer les élèves et les offres de concert. Car une carrière de pianiste était désormais à portée de main.

Mais en 1904, Sigfrid Karg-Elert fait la connaissance d’Edvard Grieg qui, d’une part, l’encourage à se consacrer exclusivement à la composition et, d’autre part, le met en relation avec plusieurs éditeurs influents et immédiatement intéressés. C’est par ce biais qu’il est finalement parvenu à l’orgue. En effet, l’éditeur Carl Simon lui fit découvrir l’harmonium d’art et, des années plus tard, l’organiste du Gewandhaus Paul Homeyer demanda des adaptations pour orgue de concert des œuvres pour harmonium qu’il avait créées. C’est à partir de 1909 que la grandiose musique pour orgue de Karg-Elert a vu le jour.

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Il a vécu la guerre comme musicien de régiment, assis dans l’orchestre d’infanterie juste à côté de Carl Bartuzat, le premier flûtiste de l’orchestre du Gewandhaus de Leipzig. Celui-ci l’a familiarisé avec la flûte de Bohème, qui avait connu des débuts difficiles en Allemagne. Et c’est ainsi que les œuvres que nous, flûtistes, détestons et aimons aujourd’hui ont pu voir le jour. Car Karg-Elert a tout de suite compris les nouvelles possibilités sonores et techniques offertes par la flûte de Bohème et a exploité cette vaste palette jusqu’à l’extrême. C’est ainsi que sont nés cinq chefs-d’œuvre qui mettent à l’épreuve le musicien tout entier sur le plan technique, musical et physique, mais qui nous offrent en contrepartie un monde sonore entièrement nouveau.

Sans études techniques, il n’y a rien à faire, et le compositeur a donc ajouté 30 caprices sur le pupitre de la flûte, qui passent en revue tous les aspects de la musique moderne et explorent « les immenses possibilités techniques de la flûte Böhm » (Karg-Elert dans la préface).

À partir de 1919, Sigfrid Karg-Elert a enseigné la théorie musicale et la composition au conservatoire de Leipzig, succédant à Max Reger.

Sa théorie polariste du son et de la tonalité de 1931 marque la fin d’une longue série d’écrits théoriques sur la musique. Il considérait lui-même l’harmonologie comme l’œuvre de sa vie, dans laquelle il tentait de restructurer le système majeur/mineur avec toutes ses régularités séculaires. Partout dans le monde de la musique, des choses similaires se sont produites à cette époque. Il suffit de penser à la technique dodécaphonique de Schönberg et à la polytonalité française.

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Dans le monde anglophone, c’est surtout sa musique d’orgue qui a été accueillie avec enthousiasme. En 1930, un festival Karg-Elert de douze jours eut lieu à Londres et il devint membre honoraire du London Royal College of Organists. En 1932, il voyagea ensuite en Amérique en tant qu’organiste de concert.

La nationalisation rampante de la vie musicale allemande détériora visiblement la position de Karg-Elert à Leipzig à partir de la fin des années 1920. Lui qui était plutôt orienté vers l’international tomba rapidement gravement malade à son retour des États-Unis et mourut en 1933 à seulement 55 ans.

Le national-socialisme allemand a nié l’œuvre de Karg-Elert. Après sa mort, le nom du compositeur non-juif Karg-Elert fut inclus dans la première édition du tristement célèbre « Dictionnaire des Juifs dans la musique ». Ainsi, les compositions de ce musicien excentrique à l’imagination exceptionnelle, considéré aujourd’hui comme le compositeur Art nouveau par excellence, sont restées longtemps inaudibles. En effet, après la guerre, une nouvelle génération de musiciens était déjà dans les starting-blocks et la magnifique musique de Karg-Elert est tombée dans l’oubli.

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Nous, les flûtistes, connaissons bien le nom de Karg-Elert, mais nous ne le prononçons jamais sans une certaine révérence. Car ses œuvres sont … difficiles. Il n’y a pas d’autre mot pour le dire. Pourtant, elles offrent une multitude de phrases hautement romantiques, nous font vibrer dans des nuages sonores et nous attirent dans les mondes émotionnels les plus divers. Voici, à titre d’exemple, les noms des mouvements de la Suite pointilliste pour flûte et piano : Leicht bewegt – Äußerst gedehnt (Der kranke Mond) -Scherzo (Diavolina und Innocenz) – Gewichtig, breit. Sa musique de chambre occupe une place importante dans la littérature pour flûte, car elle constitue un pont entre le romantisme tardif et l’expressionnisme freudien. Ses raffinements techniques de jeu montrent que Karg-Elert était un connaisseur précis et intéressé de la flûte Böhm, qui venait de devenir moderne à l’époque. La sonate en si bémol majeur est dédiée à son collègue au pupitre voisin, Carl Bartuzat.

Il a sans doute créé son chef-d’œuvre flûtiste avec la Sonata appassionata – la première œuvre allemande pour flûte seule du 20e siècle. Ce genre, longtemps oublié, devrait maintenant connaître un énorme essor.

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Littérature :

Adorjan, Andras (Hrsg.) u.a.: Lexikon der Flöte, Laaber 2009
Blume, Friedrich (Hrsg.): Musik in Geschichte und Gegenwart, Berlin 2004
Schenk, Paul: Sigfrid Karg–Elert. Eine monographische Skizze mit vollst. Werkverz., Leipzig 1927

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