Sous le signe des épées croisées

 

de Susanne Reichelt

Meissen – quel nom sonore, l’incarnation de la porcelaine fine de luxe, encore aujourd’hui extrêmement élaborée et fabriquée à la main dans la première manufacture de porcelaine d’Europe, fondée en 1710. Presque aussi connues sont les épées bleues croisées, qui sont encore soigneusement peintes à la main avec un pinceau fin sur chaque pièce individuelle, comme il y a 300 ans. Il s’agit d’ailleurs de la plus ancienne marque encore utilisée dans le monde.

© Susanne Reichelt

Mais comment se fait-il que cette usine ait été fondée dans la petite ville saxonne de Meissen ? Et qu’en est-il des épées croisées ?

Pour comprendre cela, il faut d’abord se plonger un peu dans l’histoire de l’actuelle Saxe, au Moyen Âge, lorsque notre région ne s’appelait pas encore du tout Saxe, mais Meissen ou Mark Meissen. Celle-ci a vu le jour lorsque le premier roi allemand, Henri Ier, dit le Vogeler, a entrepris une campagne à l’est en 929 et a subjugué les Slaves qui y étaient dispersés depuis environ 3 siècles. Les chroniqueurs parlent d’une conquête plutôt pacifique – reste à savoir si c’était vraiment le cas.

Quoi qu’il en soit, le résultat fut qu’un château fut construit sur un rocher de granit sur l’Elbe, là où le petit ruisseau Misni se jette dans l’Elbe. Le territoire nouvellement conquis devient le Mark de Meissen, et le margrave nommé par le roi sur la colline du château en est désormais le responsable. À partir de 1089, la famille Wettin n’a jamais renoncé à cette fonction, et ce n’est que 800 ans plus tard, en 1918, que le dernier d’entre eux a abdiqué !

© Susanne Reichelt

35 représentants de cette famille sont immortalisés dans la capitale saxonne actuelle, Dresde, sur une fresque unique composée de 24 000 carreaux de porcelaine de Meissen, appelée Fürstenzug. Il se trouve dans la Augustusstrasse, sur le mur extérieur du Lange Ganges, un bâtiment de liaison entre le Residenzschloss et l’ancien bâtiment des écuries. Avec plus de 100 mètres de long et 10 mètres de haut, elle est considérée comme la plus grande peinture sur porcelaine du monde et, étonnamment, elle n’a pratiquement pas été endommagée pendant la Seconde Guerre mondiale. Ainsi, l’histoire saxonne peut encore être reconstituée de manière vivante comme dans un livre d’images. Mais comment se fait-il que le nom de Saxe se soit naturalisé pour la région du Mark Meissen à partir de 1500 environ ?

Pour le savoir, il faut faire un détour géographique par le nord-ouest de l’Allemagne, là où se trouve aujourd’hui le Land de Basse-Saxe, dont le nom rappelle celui du duché tribal de Saxe, autrefois beaucoup plus vaste. Au XIIe siècle, cependant, elle a été morcelée en de nombreuses petites parties et attribuée à d’autres principautés après que le duc guelfe Henri le Lion ait été renversé et banni dans une lutte de pouvoir contre l’empereur Frédéric Barberousse. Le coin le plus oriental de son empire, la région de Wittenberg, est entré en possession de la famille Ascanian, qui s’est toutefois éteinte en 1423, faute de descendants mâles. Les terres ont donc dû être re-confiées par l’empereur.

© Susanne Reichelt

L’empereur Sigismond était très redevable au margrave de Meissen, Frédéric le Querelleur, pour son soutien dans les guerres hussites, et il a donc accordé le fief vacant aux Wettin. La marque de Meissen est ainsi étendue vers le nord, mais surtout, le titre de duc et d’électeur de Saxe est attaché aux terres nouvellement gagnées. Être l’un des sept électeurs et pouvoir ainsi « élire » le roi ou l’empereur était un immense gain de prestige pour le margrave de Meissen. Il préférait naturellement être appelé Électeur de Saxe, et le nom de Saxe fut progressivement transféré au domaine, remontant pour ainsi dire l’Elbe jusqu’à la région où se trouve aujourd’hui l’État fédéral de Saxe.

Ceux qui pensent que nous nous sommes maintenant éloignés de la porcelaine de Meissen se trompent ! En effet, si le margrave de Meissen n’était pas devenu électeur de Saxe à cette époque, il n’aurait pas pu porter les armoiries de ce dernier. Et qui montre deux épées rouges croisées en diagonale devant un bouclier divisé en noir et argent. Ils sont à l’origine de la célèbre marque de fabrique, qui a ainsi été identifiée comme étant la Saxe électorale. Seulement, bien sûr, ce logo doit être aussi bien protégé que possible et donc appliqué avant que la porcelaine ne soit émaillée et cuite, dans ce qu’on appelle la peinture sous glaçure. Toutefois, seules quelques couleurs résistant aux températures de cuisson élevées peuvent être utilisées à cette fin. Au 18e siècle, la seule couleur qui pouvait être utilisée était le bleu cobalt. C’est ainsi que les épées, qui étaient en réalité rouges, sont devenues bleues pour la porcelaine, et en tant qu’épées bleues, elles ont finalement acquis une renommée mondiale !

© Susanne Reichelt

© Susanne Reichelt

Mais il faut remonter au 15e siècle pour comprendre pourquoi Meissen est aujourd’hui connue comme une ville de porcelaine plutôt que comme la capitale de la Saxe.

Une bonne soixantaine d’années après l’accession des Wettin au rang d’électeurs, les petits-fils de Frédéric le Querelleur prennent une décision capitale en 1485 : Après une dispute, ils ont divisé leurs terres en deux parties et leur famille en deux lignées, appelées les lignées Ernestine et Albertine, d’après les prénoms des frères. Il ne fait aucun doute que le frère aîné Ernst, qui reste également électeur, s’installera à Wittenberg et y reprendra la circonscription électorale. Il détermine également la ligne de partage du reste du territoire, mais le frère cadet Albrecht est d’abord autorisé à choisir sur quelle partie il veut régner. Quel principe ingénieux et juste ! Eh bien, le plus jeune a choisi le territoire d’origine du Mark Meissen, en principe presque identique aujourd’hui à celui de l’État libre de Saxe. Les anciens se sont donc retrouvés avec les territoires situés à l’ouest, qui forment aujourd’hui grosso modo l’État libre de Thuringe. Mais comme le frère cadet choisit également une nouvelle capitale et gouverne désormais depuis Dresde, Meissen perd complètement son importance politique à ce moment-là.

Les frères Ernst et Albrecht avec leur père Frédéric le Petit dans le cortège du Prince, © Susanne Reichelt

Et ce malgré le fait qu’un magnifique nouveau château venait d’être construit comme siège commun des deux frères sur le Burgberg de Meissen ! Il se dresse encore aujourd’hui et peut être visité. Il est considéré comme le premier château résidentiel sur le sol allemand, et pourtant – ironie de l’histoire – il n’a jamais été habité ! Au contraire, elle est devenue la première manufacture de porcelaine d’Europe en 1710.

© Susanne Reichelt

Mais pour ce faire, nous devons faire un autre bond en avant dans l’histoire, à l’époque d’Auguste le Fort, le légendaire souverain baroque, dont les ambitions et les désirs ont déjà été largement évoqués dans l’article sur le Zwinger de Dresde. L’une de ses plus grandes passions était la porcelaine. Il s’en disait obsédé, souffrait de la « maladie de porcelaine » et – comme bon nombre de ses contemporains aristocrates – dépensait des sommes considérables pour acquérir des figurines de toutes sortes, des bols et des récipients fabriqués dans ce matériau énigmatique, d’un blanc chatoyant, en provenance de Chine et du Japon via la Compagnie néerlandaise des Indes orientales.

Il n’est pas étonnant que les Européens aient voulu découvrir par eux-mêmes comment il est fabriqué, ce produit de luxe merveilleux mais si cher, délicat et pourtant dur.

Des tentatives ont été faites un peu partout, mais le coup décisif a été réalisé par un jeune compagnon apothicaire qui était en fait sur une toute autre piste : Johann Friedrich Böttger était à la recherche de la  » pierre philosophale « , qui peut transformer les métaux vils en métaux nobles, et avait même montré à des spectateurs à Berlin, lors d’expériences alchimiques, des pièces d’or et d’argent prétendument  » teintées  » par lui, mais plus probablement truquées. En fuite devant le roi de Prusse, qui avait reçu la nouvelle de cet « âne d’or », il se retrouve en Saxe et donc dans les griffes d’Auguste le Fort, qui n’est pas moins intéressé par le talent d’orfèvre de l’apothicaire et l’emprisonne rapidement dans les voûtes des murs de la forteresse de Dresde. « Fais de l’or, Böttger ! » était l’ordre auquel il devait obéir au prix de sa vie. Böttger n’a pas réussi à trouver la pierre philosophale, et pourtant le laboratoire situé sous l’actuelle terrasse de Brühl est devenu le berceau de la porcelaine dure européenne et donc de l' »or blanc ».

Inscription sur le Böttgerstele à Dresde, © Susanne Reichelt

Mais ce n’est pas uniquement le mérite de Böttger ; il y avait aussi plusieurs autres acteurs importants :

Stèle de Böttger sur la terrasse de Brüh, © Susanne Reichelt

Afin de relancer l’économie du Land, la Saxe avait réuni une sorte de groupe d’experts composé de mineurs et de fondeurs expérimentés des monts Métallifères pour déterminer comment les ressources naturelles du Land, telles que les pierres et les terres, pouvaient être utilisées de manière plus rentable. Enfin, un autre maillon important de la chaîne du succès fut l’éminent savant saxon Ehrenfried Walther von Tschirnhaus, qui, avec ses miroirs de cuisson extrêmement puissants, rendit pour la première fois possible dans la pratique la cuisson d’échantillons de masses céramiques de composition différente dans des séries d’essais entières à très haute température.

En 1707, le premier obstacle majeur est surmonté : Il était possible de produire un grès brun qui possédait déjà de nombreuses propriétés de la véritable porcelaine. Elle était dure et résistante, mais surtout – contrairement à la simple faïence – elle était dense sans avoir besoin d’un émail.

Dans une salle spéciale de la collection de porcelaine de Dresde, vous pouvez voir comment ce nouveau matériau était travaillé de manière créative, coupé, poli et décoré d’or ou d’émail. Il est à nouveau produit aujourd’hui à Meissen et vendu sous le nom de Böttgersteinzeug.

Mais le grès manquait d’une qualité extrêmement importante : le blanc divin et brillant qui était si apprécié et admiré à l’époque. Pour cela, il a besoin de terre à porcelaine, d’argile à cuisson blanche, de kaolin. Il a fallu encore un an pour le découvrir, se procurer cette terre blanche en Saxe et la cuire dans les bonnes proportions avec un fondant pour densifier l’argile. Après avoir perfectionné le procédé, Böttger a enfin pu envoyer le message de réussite tant attendu à Auguste le Fort en 1709, qui pouvait désormais faire fabriquer sa propre porcelaine avec ce procédé, ce qui était sensationnel ! Cela l’a placé en tête en Europe, personne d’autre ne connaissait la formule secrète ! Mais bien sûr, cela devait rester le cas dans la mesure du possible. Il était donc nécessaire de chercher un endroit sûr pour l’installation de production. Et cela a été trouvé dans la paisible ville de Meissen, dans le château qui était resté plus ou moins vide depuis la dispute entre les deux frères au 15e siècle et qui a été jugé adapté à cette fin en raison de son emplacement.

Buste de Böttger réalisé dans le grès qui porte son nom, © Susanne Reichelt

La proximité de l’Elbe était un avantage, car les énormes quantités de bois nécessaires pour alimenter les fours pouvaient être acheminées par la rivière. Mais surtout, toutes les entrées de la colline du château étaient bien gardées.

© Susanne Reichelt

Malgré toutes les précautions prises, le secret n’a pu être gardé trop longtemps. En 1719, un employé important qui connaissait tous les processus de production, un « arcaniste », a été débauché à la manufacture de Vienne afin d’y lancer la production de porcelaine véritable. Au cours des années suivantes, de plus en plus de nouvelles manufactures ont été fondées dans le monde entier, certaines n’ont existé que pendant une courte période, d’autres ont pu survivre jusqu’à ce que la porcelaine puisse être produite en masse et à bas prix par des machines et devienne un produit courant.

La manufacture de Meissen produit encore aujourd’hui dans la ville, même si elle ne se trouve plus sur le Burgberg depuis plus de 150 ans. Chez MEISSEN, l’accent est toujours mis, à juste titre, sur la production artisanale élaborée qui rend cette porcelaine encore si précieuse.

Quiconque a regardé par-dessus les épaules des artisans qualifiés dans les ateliers d’exposition ne peut échapper à la fascination de l’artisanat et se fait une idée de sa valeur, qui doit bien sûr se refléter dans le prix.

© Susanne Reichelt

© Susanne Reichelt

En même temps, MEISSEN est ouvert aux nouveaux souhaits des clients et aux idées jeunes et fraîches. Parmi les nouveautés de ces dernières années, il existe désormais des produits tout à fait abordables et même lavables au lave-vaisselle, qui n’en reflètent pas moins la qualité noble, la profondeur brillante des couleurs et l’opulence précieuse qui caractérisent le nom MEISSEN depuis plus de trois siècles, sous le signe des célèbres épées croisées.

Littérature utilisée
Vous souhaitez être informé des dernières activités ?

Tous les articles sur l’histoire de la flûte

Histoire de l’Autriche

Greffiers de la ville

Pin It on Pinterest

Share This